El proceso de formación de palabras mediante la unión de dos o más raíces o palabras, se conoce como composición. Estas nuevas palabras formadas gracias a la composición se denominan palabras compuestas.

Composición de palabrasPara formar una palabra compuesta, pueden seguirse distintos tipos de unión:

Verbo + sustantivo: rompenueces
Adjetivo + adjetivo: claroscuro
Sustantivo + adjetivo: cejijunto
Adverbio + verbo: maleducar
Sustantivo + sustantivo: hombre araña

Por otra parte, las raíces latinas o griegas que forman las palabras compuestas son conocidas como elementos compositivos. Por ejemplo:

Peste + cida (“exterminador”) = pesticida
Demo (“pueblo”) + cracia (“gobierno”) = democracia

Algunas raíces muy utilizadas son bio (“vida”), neo (“nuevo”), -arquía (“autoridad”) y logía (“ciencia”).

Cabe destacar que los especialistas en ciencia y tecnología suelen formar nuevas palabras (neologismos) a partir de los elementos compositivos. Ejemplos: “termómetro”, “audífono”.

Hay casos donde la palabra compuesta se encuentra formada por más de dos elementos, como “enhorabuena” (Preposición + Sustantivo + Adjetivo) o “hazmerreír” (Verbo + Pronombre + Verbo).

Según el grado de fusión de las palabras, puede distinguirse entre distintos tipos de compuestos. Los compuestos consolidados o perfectos son aquellos que se escriben juntos, el componente final es el único que admite morfemas flexivos y llevan un único acento (“sacacorchos”). Los compuestos no consolidados o imperfectos, en cambio, se escriben separados y cada uno mantiene su acento (“hombres rana”).

Los compuestos también pueden ser clasificados según exista o no la distinción del núcleo (el elemento léxico del que el compuesto denota un subconjunto) en su estructura interna. Así encontramos a los compuestos endocéntricos, que presentan un núcleo (“pez espada”, que denota un tipo de “pez”), y a los compuestos exocéntricos, que carecen de núcleo y no se pueden interpretar como un subconjunto de ninguno de sus elementos léxicos (“balonmano”, no es ni un tipo de “balón” ni un tipo de “mano”).