Un morfema es, de acuerdo a su definición, la unidad dependiente con significado y valor gramatical mínima del lenguaje que representa a la parte variable de un término. En otras palabras, se puede decir que el morfema es un monema que, junto al lexema, forma a los vocablos, razón por la cual constituye el signo lingüístico menor en el que pueden descomponerse las palabras de una lengua.

De acuerdo al grado de anexión que un morfema tenga a una palabra, éstos pueden clasificarse como independientes o clíticos (una categoría que contempla cierta independencia fonológica del lexema y permite entre ambos la inserción de otros morfemas y palabras tales como conjunciones, preposiciones o determinantes sin establecer cambios fonéticos) o como dependientes o ligados, un tipo de morfema donde, para completar su significado, éstos van unidos o fusionados a otro monema.

A su vez, estos morfemas que, en algunas ocasiones, provocan alteraciones de acento, modificaciones fonéticas en los fonemas adyacentes y no permiten la interposición de otros elementos entre ellos y el morfema adyacente por tener un orden secuencial concreto, se dividen en derivativos y flexivos.

Los morfemas derivativos poseen un perfil facultativo por su función de agregar matices al significado del lexema. Dentro de este grupo están incluidos los prefijos, los sufijos y los infijos.

Por su parte, los flexivos son constituitivos que marcan relaciones y accidentes gramaticales entre los diversos participantes de una acción verbal o expresión nominal. Esta clase de morfema es la que se encarga, dentro del idioma español, de establecer el género y número del nombre o el adjetivo, mientras que en el verbo indican tiempo gramatical, modo, persona y número.

Si uno analiza un término como “panadería”, por ejemplo, podrá encontrar al lexema “pan”, el morfema dependiente derivativo infijo “ad” y, por último, al morfema dependiente derivativo sufijo “ería”. Asimismo, si uno examina la palabra “libros”, hallará al lexema “libr” acompañado de “os”, un morfema dependiente flexivo de masculino y plural.